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El Malpensante

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La pregunta más difícil de todos los tiempos

Nuevas Voces

Sobre la importancia de tomarle una “foto” a un agujero negro y otras revelaciones de física para dummies.

Ilustración de Manuel Gómez Burns

El 10 de abril apareció una imagen que puso en evidencia lo que, hace cien años, científicos como Albert Einstein plantearon con la sola ayuda de papel y lápiz. Se trata del primer agujero negro –o bueno, su silueta– captado en una imagen. Es el agujero negro supermasivo de la galaxia M87, con una masa 6.500 millones de veces más grande que la del Sol.

Esta imagen, que parece una rosquilla del Huila, nació de un esfuerzo colaborativo a lo largo de dos años y gracias al Event Horizon Telescope (EHT), un proyecto que involucró a observatorios, universidades y centros de investigación, además de reunir ocho radiotelescopios de todo el mundo. El equipo, liderado por la doctora Katie Bouman, desarrolló un algoritmo que hizo posible procesar la información recolectada por los radiotelescopios y generó una imagen computarizada. Lo que hoy vemos es un evento cuya luz apenas llega a nosotros, pero que sucedió hace prácticamente 55 millones de años (es decir, cuando apenas se formaba el Himalaya, la cordillera más alta de la Tierra).

Pero, ¿por qué es tan relevante tomarle una “foto” a un agujero negro? Para Santiago Vargas, doctor en astrofísica y miembro del Observatorio Astronómico de la Universidad Nacional de Colombia, esta hazaña comprueba una vez más que Einstein y otros físicos tenían razón al formular una idea que cambió la forma intuitiva en que entendíamos la realidad: “Efectivamente, las ecuaciones de la relatividad general, llamadas ‘ecuaciones de campo de Einstein’, tienen soluciones que dan lugar a los agujeros negros”, dice Vargas. La teoría de Einstein los predijo, aunque él realmente no creyera en su existencia.

Pero antes de meternos con teorías físicas, dejemos claro que la idea de “tiempo” ha surgido de observar nuestro entorno y evidenciar la ocurrencia de algo. Un cambio. El movimiento del Sol en el cielo, las sombras o el transcurso del día y la noche son fenómenos que nos dieron nociones temporales para llegar después a mediciones más precisas como la hora, los minutos y los segundos, o a algunas más flexibles como las muy colombianas “hora larguita”, “media horita”, o las eras terrestres que caben en “deme un segundo, por favor”. A lo largo de la historia, nuestra conc...

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Efraín Rincón

Ha escrito para diferentes medios sobre ciencia y medio ambiente. Es coproductor de Shots de Ciencia, una plataforma de divulgación científica que cuenta la ciencia de una forma pedagógica.

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